#CIENCIA Astrobiología: aumenta la fiebre por las enanas rojas

Mar, 21 Nov 2017
Al igual que Proxima b y varios de los planetas del sistema Trappist-1, Ross 128 b es potencialmente habitable
  • (Imagen: pixabay.com).
Por: 
Dr. Alfredo Sandoval Villalbazo, coordinador del Programa de Servicio Departamental de Física del Departamento de Física y Matemáticas de la Universidad Iberoamericana Ciudad de México. Investigador Nacional Nivel II (SNI).

Hace un poco más de un año cambió radicalmente la forma de valorar a la estrella más cercana a nuestro Sol. Próxima Centauri, situada a tan sólo cuatro años luz de la Tierra, es una estrella enana roja que durante décadas careció de atención en la comunidad astronómica. 

El espectacular descubrimiento de Próxima b, un planeta de dimensiones semejantes a la Tierra, cambió radicalmente este panorama. Este planeta se encuentra rotando alrededor de Próxima Centauri a una distancia apropiada para poder concebir el desarrollo de vida, aunque la radiación que afecta al planeta es demasiado intensa para considerar vida semejante a la existente en la Tierra.1 

Unos meses más tarde, el mundo se impactó a raíz del descubrimiento de un sistema planetario girando alrededor de la estrella enana roja Trappist-1. Este sistema planetario tiene miles de millones de años de antigüedad y al menos tres de sus planetas se encuentran en una zona potencialmente habitable.2 Numerosos telescopios de última generación se utilizarán para observar este sistema en búsqueda de atmósferas capaces de favorecer el desarrollo de formas de vida. 

El escenario astrobiológico de los planetas del sistema Trappist es semejante al de Próxima b, en el sentido de que la intensa radiación proveniente de la estrella hace imposible vida semejante a la observada en la superficie de la Tierra. 

La efervescencia derivada de este tipo de descubrimientos astronómicos se ha incrementado en este noviembre a partir del descubrimiento del planeta Ross 128 b. Este planeta gira alrededor de la estrella enana roja Ross 128, la cual está situada a sólo 11 años luz de la Tierra. 

A diferencia de Próxima b y de los planetas del sistema Trappist, Ross 128 b es un mundo relativamente hospitalario dado que no es sujeto a un intenso bombardeo de radiación procedente de su estrella.3 Adicionalmente, la temperatura superficial de este planeta se estima entre los 20 y 60 grados centígrados, por lo que en términos astrobiológicos se considera que su clima es templado. 

Es pertinente recordar que la Estrella Ross 128 adquirió interés a nivel mundial en julio de este año debido a la detección de señales de radio atípicas aparentemente procedentes de ésta.4 Esta observación fue realizada con meses de anticipación al descubrimiento del planeta y aunque no existe elemento alguno para vincular estos eventos, el sistema Ross se ha convertido en un escenario extraordinario para poner a prueba todo tipo de hipótesis relacionadas con el posible desarrollo de vida fuera de la Tierra.

La astrobiología de los sistemas de enanas rojas se encuentra en pleno desarrollo y promete generar nuevos y espectaculares resultados durante los siguientes años. Por cada estrella como nuestro Sol existen aproximadamente ocho estrellas enanas rojas en nuestra galaxia. Los descubrimientos por venir permiten avizorar un cambio en la comprensión de los procesos fundamentales de la naturaleza de proporciones semejantes a las de la revolución copernicana del siglo XVI.

Referencias:

A. Sandoval-Villalbazo, “Próxima B un planeta semejante a la Tierra en nuestra galaxia”, Prensa Ibero, 30 de agosto de 2016. http://www.ibero.mx/prensa/pr-xima-b-un-planeta-semejante-la-tierra-en-n...

A. Sandoval-Villalbazo, “Sistema planetario TRAPPIST-1, más antiguo que nuestro sistema solar”, Prensa Ibero, 22 de agosto de 2017. http://www.ibero.mx/prensa/sistema-planetario-trappist-1-mas-antiguo-que...

J. Bochanski, “Planet Orbit Quiet Star 11 light-years away”, Sky and Telescope, Nov. 15th, 2017. http://www.skyandtelescope.com/astronomy-news/exoplanet-orbits-quiet-sta...

4 ABC Ciencia, “La extraña señal procedente de Ross 128”, 17 de julio de 2017. http://www.abc.es/ciencia/abci-extrana-senal-procendente-ross-5510129793...


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